Anatomie 101: La science du cerveau derrière la méditation

Les humains possèdent une superpuissance unique parmi ceux du règne animal: la capacité d'évaluer le passé et de planifier l'avenir. Malheureusement, ce progrès évolutif a un coût émotionnel - le regret et l'inquiétude, tous deux souvent le résultat de ne pas être dans le moment présent. La recherche montre que plus vous passez de temps à errer dans votre esprit (sans être présent), moins vous êtes susceptible d'être heureux. En fait, les humains consacrent 47% de leurs heures de veille à voyager mentalement dans le temps.

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Heureusement, vous pouvez développer la conscience du moment présent grâce à la méditation. Les progrès récents dans deux domaines scientifiques clés - la neuroimagerie et la neurochimie - nous permettent de voir les changements cérébraux mesurables qui résultent de la méditation et conduisent à une amélioration de la cognition et de l'humeur.

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Neuroimagerie 

La technologie de neuroimagerie moderne comme les machines IRMf (imagerie par résonance magnétique fonctionnelle) fournit des scans cérébraux plus détaillés que jamais. Les chercheurs peuvent maintenant voir les effets à long terme de la pratique de la méditation sur la neuroplasticité - la capacité du cerveau à former de nouvelles connexions, en particulier en réponse à l'apprentissage ou à l'expérience de quelque chose de nouveau.

Tout comme l'exercice développe vos muscles, la pratique de la présence par la méditation renforce les connexions neuronales. La méditation, l'asana et le pranayama stimulent votre cerveau, ce qui aide à prévenir l'atrophie et le déclin fonctionnel. Des effets positifs ont été observés chez des méditants de longue date qui pratiquent aussi peu que 10 minutes par jour.

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La méditation semble ralentir la réduction naturelle du tissu cérébral qui accompagne le vieillissement et améliore la cognition et la mémoire. La chercheuse de Harvard, Sara Lazar, a découvert que les méditants âgés de 40 à 50 ans ont des structures cérébrales clés similaires à celles des non-méditants dans la vingtaine: la matière grise augmente dans le cortex préfrontal, améliorant la concentration, la résolution de problèmes et la régulation des émotions. Le système limbique - un réseau complexe du cerveau responsable du comportement, des émotions et des instincts de survie - est également altéré par la méditation. L'hippocampe s'épaissit, ce qui booste la mémoire de travail et vous maintient ancré dans le présent. Pendant ce temps, l'activité diminue dans l'amygdale, diminuant la réaction de peur du cerveau.

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Neurochimie 

Votre cerveau est capable de créer naturellement des produits chimiques clés que les sociétés pharmaceutiques synthétisent dans un laboratoire. Par exemple, la sérotonine aide à réguler l'humeur, le comportement social, l'appétit, le sommeil, la mémoire, etc. Certains antidépresseurs agissent en augmentant les niveaux utilisables de sérotonine dans votre cerveau. Il a également été démontré que la méditation augmente les taux de sérotonine, sans effets secondaires, ce qui en fait une thérapie complémentaire prometteuse. Les changements mesurables de la neurochimie de la méditation comprennent:

  • Augmentation de l'activité des ondes alpha cérébrales: les  ondes alpha sont associées à la relaxation. 
  • Augmentation du GABA:  l'acide gamma-aminobutyrique neutralise les symptômes d'anxiété et de stress, conduisant à plus de relaxation. 
  • Augmentation de la sérotonine: la  sérotonine aide à réguler l'humeur. De faibles niveaux de sérotonine utilisable sont associés à la dépression. 
  • BDNF augmenté:  Le facteur neurotrophique dérivé du cerveau est une protéine responsable de la santé des neurones et de la neuroplasticité. Le yoga peut augmenter les niveaux de BDNF, ce qui peut aider les personnes souffrant de douleur chronique ou de dépression. 
  • Réglementé par la dopamine: la  dopamine agit comme le système de récompense de votre corps et le dysfonctionnement est associé à la dépendance. La recherche suggère que la méditation améliore l'autorégulation. 
  • Cortisol réduit:  Le cortisol est une hormone du stress. Lorsque votre ligne de base augmente et que les niveaux sont trop élevés pendant trop longtemps, cela peut entraîner une inflammation et une prise de poids. 
  • Norepinephrine réduit:  Une diminution de la noradrénaline, ou adrénaline, signifie moins d'hormones de stress dans votre système.

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Change d'avis

La méditation change littéralement vos configurations neurales. La recherche suggère que la méditation peut être efficace comme thérapie d'appoint pour la dépression, l'anxiété, les traumatismes, les douleurs chroniques, le cancer, les maladies cardiaques, etc. Mieux encore, cela peut aider à prévenir de nombreux problèmes avant qu'ils ne commencent. La méditation cultive la neurobiologie de la santé et de la résilience optimales. Il y a une raison pour laquelle cette pratique a résisté à l'épreuve du temps et pourquoi il y a eu une croissance exponentielle de la recherche sur la méditation au cours des dernières décennies: cela fonctionne.

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Images extraites de Science of Yoga par Ann Swanson, reproduites avec l'autorisation de DK, une division de Penguin Random House LLC. Copyright © 2019 Ann Swanson et Dorling Kindersley Limited. 

A propos de l'auteur

Ann Swanson est titulaire d'un Master of Science en Yoga-Thérapie et est l'auteur de Science of Yoga . Elle aide les gens à gérer en toute sécurité le stress et la douleur chronique, y compris les maux de dos, l'arthrite, etc. Pour des pratiques vidéo gratuites et des ressources liées à cet article, rendez-vous sur scienceof.yoga.

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