L'olympienne Yogi Tianna Bartoletta est prête à défendre son titre mondial

Par un vendredi après-midi ensoleillé du dernier week-end de février, avant les ordres de séjour à la maison, les masques faciaux et les congés, j'ai regardé la triple médaillée d'or Tianna Bartoletta pratiquer le saut en longueur au stade Edwards de l'UC Berkeley. La concentration du YTT-200 était aussi nette que les pointes de ses chaussures alors qu'elle sprintait sur la piste et sautait dans les airs, apparemment en apesanteur, avant d'entrer doucement en contact avec le bac à sable. La clé, m'a-t-elle dit, est d'accélérer au décollage au lieu de ralentir pour sauter. «Tu dois être folle», dit-elle. «Tu dois ressentir la peur et le faire de toute façon.

C'est un sentiment que Bartoletta, qui a remporté deux médailles d'or à Rio en 2016 (saut en longueur et relais 4x100 mètres), a déjà vécu, en particulier lors des creux qui ont rythmé sa brillante carrière de 15 ans en athlétisme. Elle a remporté son premier championnat du monde de saut en longueur en 2005, l'été après sa deuxième année à l'université, mais n'a obtenu son deuxième titre qu'une décennie plus tard.

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Le dernier exemple de la mentalité de peur d'être damné de Bartoletta commençait à s'entraîner pour les essais olympiques de juin dernier en février - à son propre compte, cinq mois trop tard. Une blessure à la cheville et une intervention chirurgicale d'urgence ont fait dérailler sa saison 2019 et l'ont empêchée de jouer jusqu'à la semaine avant notre rencontre. Elle ne faisait que reprendre son programme d'entraînement limité de sprint, de saut et de musculation trois à quatre fois par semaine.

À 35 ans, Bartoletta sait que ce seront probablement ses derniers Jeux olympiques et, en tant que championne en titre, elle ressent une immense pression pour défendre son titre. Mais ce stress ne dissuadera pas «le comeback américain du sprint et du saut en longueur». Sa pratique du yoga, un outil qui la maintient saine d'esprit et ancrée pendant les phases intenses d'incertitude, est un avantage qu'elle a sur ses concurrents. «Aller aux épreuves olympiques, c'est comme aller aux Hunger Games», m'a-t-elle dit. «C'est la quatrième fois que je pénètre dans cette arène, et il y a beaucoup de terreur. Mais c'est sur le tapis que je génère beaucoup d'élan et d'énergie dont j'ai besoin pour sortir et gagner des médailles.

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Les filles gouvernent le monde

La capacité de travail acharné de Bartoletta et la concurrence intense sont des traits qu'elle dit qu'elle et ses deux sœurs ont hérités de leurs parents. «Ma mère s'est assurée que nous comprenions qu'en tant que femmes, nous devions travailler deux fois plus dur que nos homologues masculins», dit-elle. «Et puis en tant que femmes noires, nous avons probablement dû travailler le double juste pour mettre un pied dans la porte. Bartoletta est impliquée dans le sport depuis l'âge de 12 ans, mais elle n'a pas pris la piste au sérieux avant sa première année de lycée, lorsque son père lui a dit qu'elle aurait besoin d'une bourse pour aller à l'université. Elle a abandonné le volleyball et le basketball pour se concentrer sur son meilleur sport - la piste - et a obtenu une bourse d'études à l'Université du Tennessee à Knoxville.

Cependant, lors de sa première année, tous les signes de grandeur qu'elle avait montrés au lycée ont été remplacés par des blocages mentaux qui l'emportaient sur ses performances physiques. Ce printemps-là, lorsque Bartoletta a assisté aux championnats nationaux, elle était en désordre. «J'ai eu mon cul qui a crié. J'étais effrayé. J'étais intimidé. J'ai perdu la tête parce que j'étais géniale », dit-elle. «Et mes entraîneurs étaient vraiment bouleversés parce que je n'ai marqué aucun point.» Quelques semaines plus tard, lors d'une autre compétition, un entraîneur de l'équipe masculine l'a approchée. «Il m'a dit: 'Tianna, tu dois t'engager dans cette première étape. Une fois que vous avez lancé le saut, c'est tout. C'est kamikaze ici - vous devez comprendre qu'une fois que vous êtes là-haut, il n'y a pas de retour. »Quelque chose en elle a cliqué, et quand elle a sauté ce jour-là, elle a franchi 6,60 mètres, une distance qui aurait remporté les championnats nationaux deux semaines. avant.

«Tout ce dont ils me disaient que j'étais capable, j'en étais totalement capable, mais je n'y étais pas encore arrivé mentalement», dit Bartoletta.

Cette même année, elle a participé aux essais olympiques pour la première fois. Bien qu'elle ait pris la huitième place (seuls les trois premiers peuvent participer aux Jeux), l'expérience de concourir aux côtés de ses héros d'athlétisme a allumé un feu à l'intérieur de la jeune fille de 18 ans. Elle s'est pleinement engagée dans le sport. L'année suivante, elle remporte le championnat du monde de saut en longueur et, quelques mois plus tard, signe un contrat pro avec Nike.

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Trouver du yoga

Deux ans après sa première victoire aux championnats du monde, Bartoletta avait du mal à dormir et quelqu'un lui a suggéré d'essayer le Yin Yoga. «C'était comme un médicament d'introduction», dit-elle. Viennent ensuite le Yoga Nidra et la méditation. «De très bons professeurs de yoga font ce que j'appelle des gouttes de dharma. Ils vous apprennent la philosophie quand vous ne regardez pas », dit-elle. «Maintenant, j'utilise le yoga pour tout - pour me réveiller, dormir, me présenter à l'entraînement.» En 2018, Bartoletta a entrepris sa formation de professeur de yoga de 200 heures à Love Story Yoga à San Francisco. «Je voulais juste en apprendre le plus possible sur la pratique», dit-elle.

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Avec le recul, le timing n'aurait pas pu être meilleur. En juillet 2019, alors que Bartoletta s'entraînait à Papendal, le centre d'entraînement olympique des Pays-Bas, sa santé a changé. Elle avait des vertiges et était épuisée physiquement et émotionnellement. Une partie d'elle pensait que c'était juste une conséquence naturelle de se pousser en tant qu'athlète d'élite. Autrement dit, jusqu'à ce qu'elle reçoive une série alarmante d'e-mails d'un médecin associé à la fois à l'Agence mondiale antidopage et à World Athletics, qui supervise les espoirs olympiques d'athlétisme. Ils avaient découvert quelque chose d'anormal dans ses analyses sanguines: elle était gravement anémique. Les athlètes d'élite devraient avoir un taux de ferritine (une protéine sanguine contenant du fer) d'environ 40; le sien avait 5 ans. «Ils disaient: 'Allez voir le médecin maintenant. Ces niveaux sont mauvais », se souvient Bartoletta. Mais elle n'a pas écouté. Au lieu,en juillet, elle s'est envolée pour l'Iowa où elle a pris la dernière place aux ressortissants américains. Six semaines se sont écoulées avant que Bartoletta ne voie enfin un médecin du Colorado, qui a mal diagnostiqué la cause de son anémie en tant que menstruation abondante et l'a mise sous perfusion de fer. En décembre, Bartoletta ne pouvait pas terminer ses séances d'entraînement régulières: «J'avais l'impression de mourir», dit-elle. «Mon rythme cardiaque était irrégulier et dormir était comme entrer dans le coma - il était difficile de me réveiller. Frustrée et épuisée, elle a demandé à être vue par un gynécologue au Centre d'entraînement olympique et paralympique des États-Unis. Ce médecin a découvert qu'elle avait une tumeur fibrome non cancéreuse dans l'utérus qui causait de graves pertes de sang et une anémie. Si elle n'est pas traitée, ses médecins ont dit qu'elle était à des semaines d'une défaillance d'organe et à une séance d'entraînement intense loin d'un coma réel.Bartoletta a subi une chirurgie d'urgence cette nuit-là et une transfusion sanguine deux mois plus tard.

Ce fut un coup terrible pour son tir à une autre médaille d'or olympique. «Dans une année normale, le travail que vous faites d'octobre à mars est le travail», déclare Bartoletta. «Seuls les réglages et le polissage peuvent avoir lieu pendant la saison de compétition.» Mais pendant six semaines après la chirurgie, elle n'a pas été autorisée à s'entraîner. «J'ai juste pleuré et pleuré», m'a-t-elle dit en février. «Je voulais être capable de me battre pour défendre mon titre. Maintenant, j'ai plus l'impression d'être Miss America, et je sais que je dois donner ma couronne à quelqu'un d'autre à la fin de l'année plutôt que de me battre pour la garder. Mais les leçons qu'elle avait apprises grâce au yoga l'ont aidée à rester ancrée et à accepter l'inconfort de sa réalité. Chaque jour, elle pratiquait le pranayama et une forme de gratitude, et méditait sur le mantra «Tout est comme il se doit».

«La Bhagavad Gita est du genre: 'Écoute, gamin, tu n'as même pas droit aux fruits de ton travail, alors continuez à vous présenter et continuez à travailler” », dit-elle. «Cela m'a permis de continuer.

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Grâce sous pression

Au début du printemps, l'incertitude olympique s'intensifiait avec la montée de la crise du covid-19. À la mi-mars, les installations d'entraînement dans le monde fermaient et les tests de dépistage de drogues avaient cessé, mais aucune annonce n'avait été faite concernant les Jeux - même les athlètes étaient laissés dans le noir.

Enfin, le matin du 23 mars, Bartoletta parcourait ses flux de médias sociaux lorsqu'elle a vu le titre: Les Jeux olympiques ont été reportés à 2021. De nombreux athlètes, dont Bartoletta, ont exprimé leur compréhension face à cette décision sans précédent, mais aussi leur chagrin.

Jamais le Comeback Kid, Bartoletta choisit de voir le retard comme une occasion d'embrasser le présent. Le report, dit-elle, est une chance de renforcer son corps, de rattraper le temps qu'elle a perdu à cause de blessures et de maladies: «Je n'étais pas intéressée que mon titre olympique revienne à quelqu'un d'autre à cause de choses que je ne pouvais pas contrôler. Ce n'est tout simplement pas ce que je voulais faire.

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«Les gens ne comprendront jamais pleinement le niveau de persévérance qu'il faut pour faire ce qu'elle fait au niveau auquel elle le fait», déclare l'entraîneur et meilleur ami de Bartoletta, Charles Ryan. «Ce serait inimaginable si tout allait bien dans sa vie, et pour elle d'accomplir ce qu'elle a fait face à des années et des années de traumatismes et de revers difficiles - elle est la personne la plus forte que je connaisse.

Aujourd'hui, Bartoletta chérit non seulement le temps d'entraînement supplémentaire, mais aussi son corps et tout ce qu'il a traversé. «Il y a un moment dans le cours de yoga où nous nous reposons à Savasana avec nos mains droites sur nos cœurs et nos mains gauches sur nos ventres, et nous disons: 'Je suis reconnaissant pour ce corps.' Ce corps a tant fait pour moi, mais ce n'est qu'à ce moment que je l'ai suffisamment apprécié », dit Bartoletta. «Je n'étais pas assez impressionné. Chaque corps est une œuvre de miracles, de magie et de science, et il est parfait sous quelque forme qu'il se manifeste, et c'est ce que j'ai appris cette année. Et elle va utiliser ces leçons qu'elle a apprises pour être au sommet de son art pour les prochains Jeux olympiques quand ils le seront.

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